孝烈皇后方氏,明世宗嘉靖帝第三位皇后,江宁(今南京)人。嘉靖十三年,张皇后被废,方氏被立为皇后,沈氏封为宸妃,阎氏为丽妃。嘉靖二十一年(1542年),宫女杨金英等人因为炼丹药一事刺杀嘉靖皇帝,嘉靖皇帝全依赖方皇后才没有受害。嘉靖二十六年(1547年)孝烈方皇后是病死的,而不是野史中的被火烧死。

嘉靖二十一年(1542年),宫女杨金英等谋逆,刺杀嘉靖皇帝,嘉靖皇帝全依赖方皇后才没有受害。为了表示感激,把皇后的父亲方泰和叔父方锐都进封为侯,起初,曹妃颇有姿色,皇帝很宠爱她,册封为端妃,日夜宠信。杨金英等因此利用机会,用绳准备勒死皇帝。结果把绳子打成死结,刺杀皇帝未遂。一同谋逆的张金莲害怕了,就去报告方皇后,方皇后急忙赶到,把绳子解开,皇帝才得救。皇后命令太监张佐逮捕叛乱的宫人,说杨金英等人是按照王宁嫔指示进行刺杀,说曹端妃虽然没有参与,但是肯定也知情,当时皇帝因为受到惊吓,不能说话,所以皇后就以皇帝的名义,把曹端妃、王宁嫔,以及杨金英等一同凌迟处死。并且诛杀这些人的亲族。实际上曹端妃并不知情,皇后不过借这次机会除掉这个女人。皇帝深知曹端妃冤枉,但是也很无奈。

嘉靖二十六年(1547年)孝烈方皇后病死,而不是野史中的被火烧死。记载皇后被火烧的是出自明末清初毛奇龄编的胜朝彤史拾遗记。明朝进士何乔远所写的《十三朝遗史》也记载说,方皇后死于西宫大火。

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